Thursday, November 01, 2007

Cuba tight-lipped on WBC plans


Tabares and Gourriel. Photo: Radio Coco

Sports Illustrated

Posted: Tuesday October 30, 2007 10:54PM; Updated: Tuesday October 30, 2007 10:55PM

HAVANA (AP) -- Cuba confirmed Tuesday it has received an invitation to play in the 2009 World Baseball Classic, but wouldn't say whether it plans to participate.

Jose Ramon Fernandez, a Cuban vice president and head of the island's Olympic Committee, told The Associated Press that officials received an invitation from Major League Baseball to compete in the second installment of the international tournament.

"We at the Cuban Olympic Committee have officially received the invitation for the second World Baseball Classic," Fernandez said. He would not say when the invitation arrived, nor respond to further questions.

Major League Baseball officials have said for weeks that an invitation was sent to Cuba, but that they have yet to receive a response.

MLB and its players' association jointly ran the first edition of the WBC last year, when Japan beat Cuba 10-6 in the final at San Diego. While a formal decision hasn't been made, it appears the second WBC will be played in March 2009.

Details are likely to be announced at the winter meetings Dec. 3-6 in Nashville, Tenn. The tournament field is expected to remain at 16 teams. There could be a few changes in the countries participating, but probably not many.

Despite Fernandez's silence on the subject, Cuba is expected to play. On Monday, Yulieski Gourriel, a 21-year-old infielder who starred for the island's national team during the first WBC, said: "I am thinking about the 2009 classic where our revenge will be pending."

"Just like the fans, we have only one objective: to win," he said. "We aren't content with second place."

Cuba thinks several countries, not just the United States, should organize the tournament and that nations should have to earn berths through international victories, rather than simply accepting U.S. invitations to play.

The issue is a sore spot with political undertones for Cuba. In December 2005, the U.S. Treasury Department denied the communist-run island a permit to participate after Fidel Castro had personally confirmed his country's team would accept American invitations to play.

It took an appeal by Major League Baseball and a promise by Cuba that any winnings would go to Hurricane Katrina relief -- thus ensuring no money went to Castro's government -- to reverse that decision.

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Radio Coco

Invitada Cuba al II Clásico Mundial

Por Yasel Porto (yaselporto@yahoo.es, coco@ceniai.inf.cu)

Cuba recibió la invitación para tomar parte en el II Clásico Mundial, según palabras del titular del Comité Olímpico Cubano, José Ramón Fernández a la agencia norteamericana Asociated Press.

Según un cable de la AP, Fernández expresó que el Comité Olímpico de la isla había recibido de manera oficial la invitación para el evento internacional más fuerte dentro del béisbol, aunque no ofreció otros detalles sobre posibles negociaciones con las Grandes Ligas de Estados Unidos para la participación de la selección caribeña en la competencia.

La presencia de Cuba en el I Clásico, efectuado el pasado año, no fue asegurada hasta poco tiempos antes del inicio del certamen, toda vez que el gobierno norteamericano le había negado las visas a los cubanos después que el presidente Fidel Castro confirmó la asistencia de la tricolor en la potente lid.

Sin embargo, el Departamento del Tesoro de Estados Unidos autorizó la participación cubana luego de un segundo pedido de las Grandes Ligas, alegando que el equipo no quería ningún tipo de beneficio económico, y que ese dinero lo donarían a los damnificados del huracán Katrina que azotó al sur de Estados Unidos en 2005.

Aunque Cuba fue subtitular del I Clásico, y ya recibió la invitación de las entidades beisboleras vinculadas al evento, todavía queda la decisión del Departamento del Tesoro, que no pocas veces ha denegado visas a cubanos que han pretendido representar a la isla en esferas como el deporte y la cultura.

Algo pendiente y que todavía no se ha oficializada es lo concerniente a las sedes de la justa, pues se había dicho que los finalistas de la primera versión tendrían derecho a acoger juegos en el II Clásico. Estados Unidos será una sede invariable, y Japón por su ubicación geográfica y el hecho de ganar en 2006 tampoco debe cambiar, pero la situación actual de la pelota en Puerto Rico y la labor desplegada por Cuba pudiera darle opciones reales a su principal estadio, el Latinoamericano, con innumerables eventos internacionales en su historial desde su fundación el 26 de octubre de 1946.

Hasta ahora, el plan estratégico inmediato del béisbol cubano después de la Copa Mundial 2007 y la Serie Nacional 2007-08, tiene en los Juegos Olímpicos de Beijing 2008 y el Clásico 2009 sus principales objetivos.

El II Clásico Mundial está previsto que se desarrolle nuevamente en el primer trimestre del año, y el mismo no deben haber muchas variaciones con relación a los equipos participantes, aunque sí pudiesen existir algunos cambios en su sistema de competencias, el cual coronó a un plantel que clasificó a la final a duras penas, y donde hubo equipos que se enfrentaron hasta tres veces cuando la mayoría ni siquiera se vieron las caras.

No obstante, el torneo se convirtió en el más cualitativo en la historia del béisbol mundial, y ayudó considerablemente al interés internacional por la pelota dado el nivel de juego existente, sin doping, con altos índices de espectadoras, y con rivalidad y juego limpio, aunque el éxito de la competencia fue ignorado por los europeos del Comité Olímpico Internacional, quienes tiempo después han mantenido sus ideas contrarias al deporte de las bolas y los strikes.

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